Científicos identifican 200.000 especies de virus marinos

Cada cucharada de agua de mar está llena de millones de virus. Aunque la mayoría de estos son inofensivos para el ser humano, pueden infectar una variedad de vida marina, entre ellas las ballenas y los crustáceos

Las aguas árticas albergan cientos de virus. De acuerdo a un estudio enfocado en los microbios marinos y publicado en la revista científica Cell, los océanos del mundo albergan más de 200,000 especies de virus, una cifra superior a los 15.000 registrados previamente por científicos. El 42% de esos virus están en el Ártico. Así lo revelaron las muestras de agua tomadas por investigadores durante una expedición de tres años.

Matthew Sullivan, autor de la investigación y microbiólogo de la Universidad Estatal de Ohio (Estados Unidos), explicó que, junto a su equipo elaboraron un mapa de la distribución de esos virus que puede servir para ver cómo manipulan el ecosistema. El grupo de científicos analizó el ADN viral en las últimas muestras y separaron las secuencias en “poblaciones virales”. Encontraron que los cerca de 200.000 especies marinas de virus se organizan en cinco zonas ecológicas en todo el océano. (Lea: Un virus ha matado a más de 600 focas en Estados Unidos)

Esta base de datos les permite a los científicos comprender cómo los virus afectan los ecosistemas marinos, incluido el efecto que tienen en la forma en que los organismos interactúan. Además, la respuesta de los océanos al cambio climático. Ahmed Zayed, microbiólogo de la Universidad Estatal de Ohio en Columbus, y coautor del estudio, dice que este “mapeo de biodiversidad viral proporcionará una descripción más precisa de lo que está sucediendo en el océano”.

A pesar de que se cree que la diversidad de las especies es mayor cerca del ecuador y menor en las proximidades de los polos, los investigadores recopilaron una gran cifra de muestras en el Ártico. Encontraron allí un foco de biodiversidad.

Las muestras de agua de mar fueron recolectadas en 80 sitios en todo el mundo entre 2009 y 2013 dentro del proyecto de exploración de los océanos Tara Oceans y Malaspina, que pretenden estudiar el dióxido de carbono y el cambio climático en los océanos. Además, revelaron que cada cucharada de agua de mar está llena de millones de virus. Aunque la mayoría de estos son inofensivos para el ser humano, pueden infectar una variedad de vida marina, entre ellas las ballenas y los crustáceos.

Los expertos no solo se centraron en los virus, sino también en otros tipos de microbios y de criaturas. “Seleccionamos las muestras para analizar los organismos clasificándolos por tamaño, desde virus hasta huevas de pescado”, añadió Sullivan. (Puede leer: Las cinco claves del Informe Mundial de Medioambiente de la ONU)

La investigación tiene implicaciones significativas para el entendimiento del impacto de los microorganismos oceánicos en la atmósfera: “En los últimos 20 años más o menos, hemos aprendido que la mitad del oxígeno que respiramos viene de organismo marinos“, detalló.

El científico señaló que, debido a procesos químicos complejos, el aumento de los niveles del dióxido de carbono en la superficie acidifica los océanos. “Sin embargo, si el dióxido de carbono se convierte en carbono orgánico y biomasa, entonces puede transformarse en partícula y hundirse en los océanos profundos -subrayó-. Ese es un buen resultado para ayudar a mitigar el cambio climático inducido por el ser humano y estamos aprendiendo que los virus pueden contribuir a que se hunda”.

 

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